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迟到一年的"WHO中国疫情调查团"还剩啥可查?
www.creaders.net | 2021-01-12 09:01:09  转角国际 | 0条评论 | 查看/发表评论
  

距离新冠病毒(COVID-19)爆发已经快一年,中国当局此前一直不愿接受透明、独立的团队到武汉调查病毒起源。而在2020年历经数月谈判后,世界卫生组织(WHO)终于获得批准进入。不过,一切进行得并不太顺利。

WHO原定于2021年1月5日,展开在中国的新冠病毒大流行起源追踪,但中国官方不肯批准研究团队的签证,让之前盛讚中国防疫表现的WHO总干事谭德塞(Tedros Adhanom Ghebreyesus)也发出怨言:这跟讲好的不一样。但中国外交部发言人华春莹在1月7日并没有明确回覆,而是表示:"双方目前仍然在国际专家来访的具体日期和具体安排等细节,保持著密切沟通。"

如今,调查病毒源头一事算是尘埃落定。根据《卫报》报导,WHO调查团队将在1月14日抵达中国。然而时隔一年之久,WHO团队抵达武汉后究竟还能查到什麽、无法查到什麽,种种疑问依然是悬而未决的谜题。

但就目前已知的状况,WHO团队至少可以先从调查"病毒源头"和"零号病人"开始。

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时隔一年之久,疫情究竟是否从"中国开始"。种种疑问依然是悬而未决的谜题。图为疫情专家钟南山在2020年12月回到他的母校华南师范大学附属中学,为自己的塑像揭幕。他曾在疫情爆发之初率领小组到武汉进行调查,直指武汉地方政府不愿说实话 图/广东官媒南方报业 。

▌调查方向一:病毒源头是人为,或源于自然界?

或许会好奇,如今全球已经一片风声鹤唳,坚持要追本溯源究竟有什麽意义?老实说,这对于后端治疗,以及遏阻当前的大流行确实没有直接效益,但对于未来新兴传染病的防范却是不可或缺的动作——尤其是在人类以外的动物身上找到一致的病毒。

疫情进展初期,包含中国在内的诸多研究单位都想了解新冠病毒从何而来。2020年5月中旬,世界卫生大会WHA通过了一项决议,呼吁国际组织串联起来去查明动物来源。目前的证据显示,病毒源头不是穿山甲也不是鲑鱼,它十分有可能是源自于蝙蝠。在2020的一份研究中,研究人员分析了中国境内15年来记录的蝙蝠族群,发现大约1,240种不同类型的冠状病毒;报告也指出,新冠病毒与马蹄蝠(Rhinolophus)中发现的一株病毒有"密切关係"。作者指出,这两种病毒所属的病毒群似乎起源于云南省。但由于研究小组只从中国採集病毒,所以他们不排除新冠病毒的源头可能也来自有马蹄蝠族群的邻国——缅甸和寮国。

但"关係密切"只是一个相对的说法,例如:黑猩猩和人类的基因十分相似,但还是截然不同的两个物种。再者,至今也仍然没有蒐集到蝙蝠病毒的基因与新冠病毒完全吻合的证据。因此,即便病毒可能直接从蝙蝠传播给人类,但研究人员认为,病毒更有可能通过中间宿主(intermediate host)传播。

中间宿主的意思是:病原体(可以是寄生虫或细菌,但这边意指病毒)进入到人体前的中继站,而中间宿主可为病原体短暂提供营养和保护,直到其发展阶段完成,病原体才进入最终宿主。例如,有证据表明:引起严重急性呼吸系统综合症(SARS)的冠状病毒,其中间宿主是果子狸,最终再传给蝙蝠;而中东呼吸系统综合症(MERS)病毒的中间宿主则是骆驼。

在这些中间宿主体内找到的病毒,几乎与人类体内发现的病毒一模一样。

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回到2020年1月21日,中国当局当时关闭了武汉华南海鲜市场,该市场许多相关人员都染上病毒。 图/美联社

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当时穿著防护衣服的工作人员对华南海鲜市场进行消毒。 图/路透社

因此,若在动物中发现一种几乎与新冠病毒相同的病毒,那这将成为一项追溯病毒源头的重大证据,也可以断开动物和人类间的病毒锁链,有效遏止传染。

为达到这个目标,调查团队需要对武汉周边的野生动物和牲畜进之间广泛的採样。目前,西方学界普遍认为中国虽然有朝著这个方向进行研究,但没有公开任何相关讯息。

此外,中国以外的一些科学家也对病毒的基因组进行了详细研究,他们将新冠病毒的基因与科学文献纪录的所有相关病毒进行比对,已排除新冠病毒是利用已知病毒骨干合成的可能性,连之前盛传中国使用爱滋病病毒改造出新冠病毒的谣言也没有科学证据。目前为止,他们得到的结论是:

新冠病毒应该源自于自然界。

世卫组织报告指出,"首次发现流行病的地方并不一定就是一切的源头。"在武汉发现第一个病例之前,有报告显示西班牙在2019年3月的污水样本中就检测到了新冠病毒。因此,不论是美国总统川普之前毫无根据地散播中国实验室是新冠病毒的源头的言论,或者是中国当局指控美国军人将新冠病毒带到中国的"阴谋论",两者目前都没有确实证据能被证实或推翻。

因此,此时的关键应在于探讨疫情发生后的源头,并立即应对疫情带来的种种危机。

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2020年1月,武汉爆发新冠病毒,医护人员身著防疫装备随时备战。 图/法新社

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图为2020年1月的武汉,身穿防护装备的医疗人员将感染病毒的患者送到医院。 图/法新社

▌调查方向二:零号病人的感染环境?

若要尽可能还原、接近事实脉络,除了查明动物来源和中间宿主,零号病人也是重要线索之一。

零号病人也称为"索引病例"(index case),是个1980年代爱滋病研究期间兴起的医学术语,意指疫情扩散时被病毒或细菌感染的第一人。虽然现行时空下要找到新冠的零号病人宛若大海捞针,但回溯出概略方向还是有其意义。

不同于检测个人是否感染单一种新冠病毒的方法,追溯病毒源头需要更庞大更详细的资料,才能层层堆叠出最可能的感染路线,重现零号病人最初的感染环境。

回顾生命法则:去氧核醣核酸(DNA)可以转录成核醣核酸(RNA),核醣核酸再转译成蛋白质。现行检测病毒的方法不外乎去检查检体中是否带有最具新冠病毒代表性的核醣核酸片段,或是直接检查病毒上特定蛋白的存在,但这些都只是病毒核醣核酸和蛋白的麟毛凤爪。

"生命密码"都记载在核酸上。而新冠病毒作为一种核醣核酸病毒,其生命密码就记载在核醣核酸上,包含其持续变异的证据。儘管"病毒持续变异"这句话听来让人胆战心惊,但事实上为适应不同宿主,变异是病毒自我複製过程中的"常态"。

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2020年2月4日,相关工作人员在武汉的临时医院安排病床。 图/法新社

病毒在细胞内繁殖时,要为每个"子病毒"複製一份遗传物质,而这些副本并不总是完美的,常会出现一些"错误",即发生基因突变。 有些"错误"造成的改变可能不利于病毒生存,但同时可以反映病毒的足迹;而有些则可能使病毒变得更易传播,甚至致病性更强,譬如在英国窜起的变异型B1.1.7有更强的传播力。

我们若能完整得到病毒的"生命密码",就可以一一检视每个病人身上的病毒差异:因为随著时间推移,从零号病人散播出去的后代,会逐渐出现些微差异,也不断积累在新一代的病毒基因上,所以一步一脚印,我们可以由基因上的变异点数量去推敲病毒演化流程。

但基因变异也不是唯一可靠的证据,画出最终病毒演化树的关键也包括:病毒在病人体内的残存时间和病毒量、病人在感染后出现的症状、感染人群的种族和年龄层、感染者所处的地理环境特徵等等的蛛丝马迹。因此,这不是单靠一组科学家蒐集完人类检体、得到病毒基因库后,就可以完成回溯任务,还得横跨多个时间和空间轴,整合社区和大范围的非人类宿主和病患的其他生理资料,才有机会找到最接近事实的一条脉络。

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要找到病毒源头,还得横跨多个时间和空间轴,整合社区和大范围的野生宿主和病患的其他生理资料,才有机会找到最接近事实的一条脉络。 图/法新社

▌WHO特派团是哪些人?

如今,有相当多的病毒演化资料显示起源非常可能是中国,而为了调查新冠病毒大流行的相关问题及取得第一手的田野证据,WHO组织了一时之选的团队。该小组将与中国的研究人员和其他几个国际机构的专业人士合作,并将开始在武汉进行搜索。

领衔的几位科学家包括荷兰鹿特丹伊拉斯谟大学(Erasmus University)的玛莉安·库斯曼(Marion Koopmans)博士,她在2012年参与MERS病毒与骆驼关联性的研究;她也在冠状病毒大流行期间,调查了新冠病毒在欧洲水貂农场的迅速蔓延。另一位成员是越南籍的阮洪(音译,Hung Nguyen),他是肯亚奈洛比国际畜牧研究所环境和食品安全研究员,专门研究沙门氏菌如何在市场传播,目前也持续追踪新冠病毒在动物市场上的动向。还有一位团队成员——法比安·伦德茨(Fabian Leendertz),他是柏林罗伯特·科赫研究所(Koch Institute)的兽医,在2014年挖掘出西非伊波拉病毒爆发与蝙蝠关联性的经验,希望他能沿用过去经验,为此次病毒爆发找到第一个感染者。

此外,其他团队成员包括来自丹麦、英国、澳大利亚、俄罗斯和日本的研究人员。其中,也有背景特殊的研究员:纽约市非营利性研究机构生态健康联盟(Ecohealth Alliance)的主席彼得·达扎克(Peter Daszak),他拥有十多年冠状病毒的研究经验,同时与武汉病毒学研究所(WIV)密切合作,对蝙蝠进行冠状病毒测试传播到人类的可能性。

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有相当的病毒演化资料显示起源非常可能是中国,但为了调查新冠病毒大流行的相关问题及取得第一手的田野证据,WHO组织了一时之选的团队。图为中国官方在2020年下半年在武汉设立了抗击疫情的"特展",以此纪念武汉全体市民与医护人员。 图/欧新社

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图为武汉的抗疫特展,一名民众与身后习近平的肖像合照。 图/路透社

▌特派团的预定调查行程?

目前,WHO特派团将调查市场上出售的野生和养殖动物,也计画查看武汉的医院记录,以瞭解该病毒是否在2019年12月之前就已经开始传播。研究人员将採访第一批被确认为患有冠状病毒的人,以找出他们可能暴露在哪裡,并将测试在2019年12月前几週和几个月收集到的医务人员、实验室技术人员和农场工人的血液样本,寻找对抗元祖新冠病毒的抗体。即使中国内部已经进行调查,WHO依旧希望由独立团队再次检验。

深知无法避免跟政治扯上边,WHO发言人表示该任务将以"科学"为主轴,将不带成见、反覆运算,并且不排除任何有助于产生证据和缩小研究重点的假设。但这些调查行程和项目,也多掌握在中国政府手中,能否如愿超然中立地展开调查工作,也是外界最大的质疑。

日内瓦全球卫生中心(Global Health Centre)的创始人兼主席伊洛娜.基克布施(Ilona Kickbusch)表示,在美苏冷战的高峰期,世界成功地联合起来消灭天花。即使在2002年至2003年间,SARS在中国出现并造成严重破坏时,国际间也是在合作抗疫的同时,促使中国疫情监控的透明化。当时,中国当局承认自己犯了错误,重组了卫生部,并成立了中国疾病控制与预防中心。但对比后来中国在肺炎疫情的对治情况,更加透明、更加确实的乐观设想,似乎也成了南柯一梦。

但无论如何,WHO调查团队目前确认即将在中国展开病毒源头调查,希望此次调查行程将会有重要发现——不论是动物源头、中间宿主,抑或零号病人,以为未来防疫和疫病研究铺路。

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希望此次调查行程将会有重要发现——不论是动物源头、中间宿主,抑或零号病人,以为未来防疫和疫病研究铺路。 图/欧新社

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